害怕癌症又復發!?研究揭祕:這細胞是預防關鍵!

by 許 家禎

罹癌被治癒後,須定期回診追蹤,因為怕有「復發」的機率,而老人家罹癌後治癒又復發的機率,其實跟一般族群差不多,沒有太顯著的差異。 

只是不同的癌症別,有不同的表現型態,連復發率也不一樣,病人可能在10幾、20年前就有罹癌病史,中間雖然治癒了,後來卻因為身體老化的過程,令癌症再次復發。因此,找尋避免癌症轉移的方法,是治癒癌症的一個重要挑戰。 

什麼是癌細胞轉移、復發? 

身體內長出惡性腫瘤,是因為細胞發生癌化現象,哪一個器官的細胞癌化了,就會形成該器官的癌症。當該器官的癌細胞跑到另一個器官,就叫做轉移;而復發是在原本罹癌的地方,再次重新生長;但是也可能出現第三種狀況,例如一位病人本來肝臟有癌細胞,結果發現肺臟也有癌細胞,且以肺癌的形式展現出來,這樣的話就不是轉移,而是第二個癌症! 

癌症復發是癌細胞沒有殺乾淨? 

所以,一個人身上可能存有1個、2個、3個或數個癌症,端看它是從哪個地方顯現出症狀。以往總認為是不是癌細胞沒有殺乾淨,所以才會導致復發,然而事實並非這麼簡單。 

假設患者抽菸長達40年,才導致第一批細胞產生癌化現象,假設往後生活習慣持續不良,或是處於惡劣的環境因素,那些還沒癌化的細胞,難保不會受到過去和現在毒素累積的影響。所以,當第二批細胞也開始癌化的時候,疾病就會再度復發。 

為何癌細胞會轉移、復發? 

而這些癌細胞起源於原來的腫瘤,轉移到身體其他器官後,可以在相當長的時間內處於非活動狀態,就像休眠了一樣。科學家們指出,這個休眠期提供了一個重要的治療契機,這個階段控制腫瘤細胞的數量,不讓它們「甦醒」從而導致轉移瘤生長,對於預防癌症復發至關重要。 

國外研究顯示:

這種細胞是癌症復發的關鍵! 

那麼,癌細胞是如何保持休眠,又是什麼讓它們「甦醒」導致轉移或復發呢?瑞士巴塞爾大學的研究人員,在《自然》發表論文,揭祕了防止癌症復發的關鍵。他們發現,以下兩種細胞類型在癌細胞的轉變過程中,起著關鍵的「開關」作用。 

「催眠」細胞 

負責「催眠」腫瘤細胞的是「自然殺傷細胞」,這類免疫細胞既能夠殺死異常或受感染細胞,也可以減緩其增殖。研究人員發現,「自然殺傷細胞」通過分泌一種信使蛋白,即細胞因子干擾素γ(IFN-γ),控制腫瘤細胞處於休眠狀態。 

「喚醒」細胞 

負責「喚醒」腫瘤細胞的是「肝星狀細胞」,當肝星狀細胞被活化時,它們會分泌一種CXCL12分子,與自然殺傷細胞上的受體CXCR4結合,從而抑制自然殺傷細胞增殖,進而阻止腫瘤細胞繼續休眠,腫瘤細胞因此被「喚醒」並開始增殖。 

其肝星狀細胞被活化的原因有很多種,例如體內的慢性炎症或持續感染。 

2方法能預防癌細胞轉移、復發 

第一種是設法延長腫瘤細胞的「休眠」狀態,研究表明肝臟中自然殺傷細胞的數量決定了腫瘤是否發生休眠或轉移,而白血球介素-15能夠增加組織中自然殺傷細胞的數量。類似作用的還有干擾素γ療法,體外實驗表明添加IFN-γ可以推動癌細胞進入休眠狀態。 

第二種則是解除肝星狀細胞對自然殺傷細胞的抑製作用。所有這些療法都需要進行臨床試驗以進一步驗證療效與安全性。 

撰寫論文的作者表示,此研究結果為免疫療法增加了希望,替患者提供多一種預防策略,降低轉移、復發的機率,而這類免疫療法的重點就是「自然殺傷細胞」,至於是否有可能永久性防止癌症復發,還需做進一步的驗證與研究。 

參考資料:Hepatic stellate cells suppress NK cell-sustained breast cancer dormancy

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